65亿公里之外!探索“天涯海角”的新地平线号发现了一个奇怪事情

深圳侨报 2019-05-10

距离太阳65亿公里之外的幽暗太空中,NASA新地平线号探测器正在驶向柯伊伯带一颗代号为2014 MU69的冰冻小行星,这一距离比冥王星还要远16亿公里!科学家将这颗小行星形象地命名为Ultima Thule(天涯海角)。

65亿公里之外!探索“天涯海角”的新地平线号发现了一个奇怪事情

新地平线号的速度大约为每秒14公里,预计它将于2019年1月1日上午抵达Ultima Thule,人类深空探测史上最伟大的飞掠将在10天之后发生,但此时科学家却发现了一个无法解释的神秘现象。

迄今为止,新地平线号已经传回数百张Ultima Thule的照片,项目科学家们一直试图测量它的亮度,但奇怪的是在三个月之中始终未能检测到其亮度发生任何变化。

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科学家早就知道37公里大小的Ultima Thule并非完美的球体。早在2017年,位于阿根廷的天文望远镜观测就表明这颗小行星应该是卵形或雪茄形,甚至有可能是两个彼此非常接近的小行星组成的二元系统。通常形状不规则的天体一边自转一边反射太阳光的时候,亮度会出现规律的变化,即所谓的光变曲线,但观测结果却显示Ultima Thule的亮度非常稳定!

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科罗拉多州博尔德市西南研究所的新地平线号首席研究员Alan Stern在一份声明中承认,这是研究Ultima Thule中遇到的第一个难题——为什么它的光变曲线如此微弱以至于根本无法检测?研究团队本来以为类似的谜团在新地平线号飞掠之后才会出现,没想到这颗柯伊伯带天体这么早就展示了它神秘莫测的一面。

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科学家为此提出了几种可能的解释。比如Ultima Thule的自转轴可能恰好指向新地平线号,这样就极大减少了从航天器角度观察到的亮度变化;或者它有可能和一颗彗星一样,被类似彗发的尘埃云包围。

助理项目科学家,弗吉尼亚大学的Anne Verbiscer提出一种更为离奇的解释——Ultima Thule周围有许多不断旋转的微型卫星,每颗卫星都有自己的光变曲线,造成复杂的光线叠加,使整颗小行星的亮度看起来变化极小。如果的确如此,那将是太阳系中前所未见的小行星系统。

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无论如何,随着新地平线号逐渐接近“天涯海角”,一切谜团都将在10天之后揭晓,而这颗在遥远虚空中冻结超过45亿年的神秘天体,或许将为我们提供有关太阳系起源的重要线索。

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